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Публикации в рамках Impact Journalism Day

Impact Journalism Day, Тома Гра (THOMAS GRAS), 20 июня 2015 г.

Фр. яз.: LUWRAIN: les non-voyants ont leur système d’exploitation

Luwrain offre aux personnes souffrant de déficience visuelle la possibilité d’accéder à des`informations et des fonctions simplement et rapidement, quelles que soient leurs connaissances en informatique.

Lui-même atteint de cécité, le développeur russe Mikhaïl Pozhidaev a créé un système d’exploitation pour non-voyants gratuit, simple et compatible avec toutes les plates-formes.

Mikhaïl Pozhidaev. Crédits : Thomas Gras/LCDR

« A. E. E. Enter. Command. S. U. D. O. Enter… », épelle l’assistant vocal à mesure que Mikhaïl tape frénétiquement sur le clavier de son ordinateur. « Vous voyez, je ne suis pas moins rapide qu’une personne voyante », se félicite le jeune homme.

Mikhaïl Pozhidaev, 32 ans, a perdu la vue à l’âge de 17 ans à la suite d’un décollement de la rétine, alors qu’il s’apprêtait à entrer en première année d’informatique à l’université d’État de Tomsk, en Sibérie. « J’ai subi quatorze opérations chirurgicales, sans résultat », se souvient-il avec amertume.

Mikhaïl décide de marquer une pause dans ses études afin de s’habituer à sa nouvelle condition. Il réinstalle complètement son ordinateur et découvre les outils informatiques à la disposition des non-voyants, comme Jaws for Windows, qui lit les textes affichés à l’écran et permet de se déplacer dans un environnement de bureau traditionnel à l’aide d’un assistant vocal. De retour à l’université en 2002, le jeune développeur en herbe se rend toutefois compte que ces solutions ne sont pas adaptées à ses besoins. « Ces outils ne permettent pas de faire de la programmation informatique et imposent un rythme de travail beaucoup trop lent : ils contraignent à évoluer dans un environnement conçu originellement pour être utilisé avec une souris, ce qui n’est pas concevable pour une personne souffrant de cécité », explique- t-il.

L’objectif est que Luwrain soit accessible à un maximum de gens, peu importe leur situation financière.

Mikhaïl bascule donc vers le système d’exploitation GNU/Linux, qui lui permet de créer un environnement de travail personnalisé. Débarrassé des fenêtres et autres menus, le jeune homme regagne une vitesse de croisière satisfaisante, termine ses études en même temps que ses camarades de faculté en 2007 et soutient même un mémoire dans la foulée, en 2010. Son entourage, impressionné, lui souffle alors l’idée de rendre son programme accessible à tous.

C’est ainsi que Luwrain naît de ses premières lignes de code, en 2012. Trois ans plus tard, l’esquisse de Mikhaïl est devenue un système d’exploitation à part entière. Il consiste en un écran de fond noir, sans artifices, et un menu principal proposant diverses catégories – actualités, bloc-notes, lecteur audio, etc. – accessibles d’une simple pression sur les flèches directionnelles du clavier. Le déplacement à travers l’interface est guidé par une voix artificielle en russe ou en anglais. « Luwrain offre aux personnes souffrant de déficience visuelle la possibilité d’accéder à des informations et des fonctions simplement et rapidement, quelles que soient leurs connaissances en informatique. La présentation audio permet d’en comprendre le fonctionnement en quelques minutes seulement, ce qui n’est pas le cas des autres interfaces, qui peuvent sembler totalement incompréhensibles pour des personnes nées aveugles et n’ayant jamais vu, par exemple, une fenêtre de leur vie », souligne l’informaticien.

Entièrement gratuit, Luwrain est disponible en accès libre sur Internet et peut être installé soit en tant que système d’exploitation principal, soit comme application sur Windows, MacOs et GNU/Linux. « L’objectif est que Luwrain soit accessible à un maximum de gens, peu importe leur situation financière », insiste le jeune homme, qui propose notamment d’installer son système sur un mini-ordinateur Raspberry, vendu aux alentours de 30 euros.

Nous devrions sortir une version finale pour la fin de cette année, mais il nous reste encore beaucoup de travail.

Pour autant, Mikhaïl ne cache pas que le projet pourrait avoir un aspect commercial, si des sociétés privées se lançaient dans la création de logiciels compatibles. « La licence Linux ne permet pas de commercialiser Luwrain. En revanche, nous pourrions ouvrir un magasin en ligne qui proposerait des applications téléchargeables pour non- voyants – un marché totalement vierge pour le moment », admet-il.

Si Mikhaïl se permet de dire « nous », c’est qu’il a été engagé, en février 2015, comme architecte informatique par le centre de certification moscovite Elektronnaïa Moskva afin de développer son projet. « Nous devrions sortir une version finale pour la fin de cette année, mais il nous reste encore beaucoup de travail », souligne-t-il. Avant cela, le jeune homme avait passé trois ans à contacter diverses organisations gouvernementales et privées russes et étrangères, essuyant refus sur refus.

« Personne ne voulait croire que j’essayais juste de faire quelque chose de bien. On entend tout le temps parler d’innovations, mais quand quelqu’un a vraiment un projet social innovant, les gens le prennent pour un fou ! », conclut-il.

Pourtant, la demande est bien réelle. Quelque 285 millions de personnes présentent une déficience visuelle dans le monde, dont 39 millions sont non-voyantes, selon l’Organisation mondiale de la santé (OMS). Près de 90 % de ces individus vivent dans des pays à faible revenu. La Russie recense environ 103 000 personnes non- voyantes.

Pour en savoir plus : www.luwrain.org

Анг. яз.: LUWRAIN: an operating system for the blind

Russian developer Mikhail Pozhidaev, himself visually impaired, has created a free operating system for the blind, which is simple to use and compatible with all platforms.

"A. E. E. Enter. Command. S.U.D.O. Enter...," the "voice assistant" calls out as Mikhail frantically types on the keyboard of his computer. "You see, I'm no slower than a sighted person," proudly announces the young man.

The 32-year-old Mikhail Pozhidaev lost his sight at the age of 17 after suffering a retinal detachment, as he was preparing to enter the first-year computer studies program at the State University of Tomsk in Siberia. "I underwent 14 surgical procedures, to no avail," he recalls bitterly.

Mikhail decided to take a break in his studies in order to get used to his new condition. He completely reinstalled all software on his computer and searched for IT tools available for the blind, such as Jaws For Windows, which reads the text displayed on the screen and allows the person to navigate in the traditional office environment with the help of a "voice assistant." Returning to the university in 2002, the young aspiring developer soon realized that these readily available solutions were not suited to his needs. "These tools do not permit a person to engage in computer programming work, and are extremely slow - they force one to work in an environment originally designed to be operated by a mouse, which is inconceivable for a visually impaired person," he explains.

Mikhail therefore switched to using the GNU/Linux operating system, which allowed him to create a customized work environment. Freed from the restraints imposed by windows and other such menus, the young man regained the desirable "cruising speed," completed his studies in 2007, at the same time as his fellow classmates, and has kept in contact with them. In 2010, his peers, impressed by his achievements, suggest the idea to make his program available to all people.

This is how Luwrain got its first lines of code back in in 2012. Three years later, the draft made by Mikhail turned into an operating system in its own right. It consists of a no-frills blackbackground monitor and a main menu offering various categories - news, notepad, audio player, etc. - all accessible with simple tapping on the arrow keys of the keyboard. Navigation through the interface is made possible with an artificial "voice assistant" - in Russian or English. "Luwrain offers people with visual impairments the opportunity to access information and functions quickly and easily, regardless of their computer skills level. The audio presentation quickly, in a matter of minutes, explains how the system works, which is not the case for other interfaces that may seem totally incomprehensible to people born blind and having never seen, for example, a window in their lives," says the computer scientist.

A completely free system - the Luwrain is freely available on the Internet and can be installed either as a primary OS or as an application on Windows, MacOS, or GNU/ Linux operating systems. "The goal is that Luwrain remains accessible to as many people as possible, regardless of their financial situation," insists the young man, who, in particular, proposes installing his system on the Raspberry minicomputer, which sells for around 30 euros (US$33.93).

However, Mikhail does not hide the fact that this project may have a commercial aspect as well, if private companies undertake to create compatible software. The Linux license does not allow Luwrain to be sold. On the other hand, we could open an online store that would offer downloadable applications for the blind - a totally virgin market for now," he admits.

If Mikhail allows himself to say "we," it is because he was hired in February 2015 to work as an IT architect by the Moscow-based Elektronnaya Moskva Certification Centre to develop his project. "We plan to release the final version by the end of this year, but before that can happen, there is still a lot of work to be done," he says. Before finding this job, the young man had spent three years contacting various Russian government and private organizations, as well as foreign ones, receiving refusal after refusal. "Nobody wanted to believe I was just trying to do something good for people. We hear all the time about innovations, but when someone really has an innovative social project, people treat him like a fool!" he concludes.

Nonetheless, the demand is real. Worldwide, some 285 million people are visually impaired - 39 million being fully blind, according to the World Health Organization (WHO). Nearly 90 percent of these people live in low-income countries. Russia has approximately 103,000 blind people.